Literary Nominalism & Chaucer

Was Chaucer perhaps a literary nominalist? Did he do any of the following?

  • construct a narrative that centers on the ontological status of universals and particulars (with a preference for the latter);
  • focus on the radical contingency of language (confirming that there is nothing except names);
  • avoid allegorical (hence: Neoplatonist ‘realist’) forms of narrative, character, and argument;
  • experiment with non-conclusive, contingent, indeterminate, and fragmentary poetic structures;
  • liken the relationship between the God’s absolute and ordinate powers on the one hand, and God and humanity, rulers, subjects, and authors on the other.

Read: Richard Utz, Literarischer Nominalismus im Spätmittelalter. Eine Untersuchung zu Sprache, Charakterzeichnung und Struktur in Geoffrey Chaucers ‘Troilus and Criseyde’. Regensburger Arbeiten zur Anglistik und Amerikanistik, 31. Frankfurt: Peter Lang, 1990. 265pp.


  • Paule Mertens-Fonck, “Le nominalisme de Geoffrey Chaucer dans Troilus et Criseyde: A propos  d’un ouvrage recent,” Le Moyen Age 101 (1995), 315-20.
  • N.H. Kaylor, Studies in the Age of Chaucer 15 (1993), 284-86.
  • Gabriele Müller-Oberhäuser, Anglia 111 (1993), 209-12.
  • Willi Erzgräber, Literaturwissenschaftliches Jahrbuch der Görres Gesellschaft 33 (1991), 401-04.
  • Christoph Houswitschka, Regensburger Universitätszeitung 15.5 (July, 1990), 34-35.


“La remarquable étude [Literarischer Nominalismus im Spätmittelalter] a des répercussions sur l’interprétation traditionnelle des personnages du Troilus and Criseyde. Elle en aura aussi immanquablement sur celle d’autres oeuvres de Chaucer et de ses contemporains, car elleconstitue une contribution majeure à notre information sur les mouvements philosophiques et les mentalités des XIIIe et XIVe siècles […]. R.U. enrichit aussi de façon magistrale notre connaissance de la technique poétique mise en oeuvre pour créer les personnages de Troilus and Criseyde […].” – Paule Mertens-Fonck, Le Moyen-Age (1995)

“Richard Utz is perhaps the foremost exponent of the ‘paradigm’ of Nominalist influence upon late Medieval English literature. His own book and the collection of essays which he edited in 1995, are among the leading causes of the revival of interest by literary scholars in the influence of Nominalism.”  Grover Furr, The Medieval Review (1999)

“In der bisherigen Chaucer-Forschung wurde mehrfach schon die Vermutung angesprochen, daß Zusammenhänge zwischen Chaucers geistig-künstlerischer Einstellung zur Realität und dem spätmittelalterlichen Nominalismus bestünden, wie er insbesondere von William Occam und seinen Schülern vertreten wurde. Richard J. Utz ist der erste, der dieses Thema in umfassender Weise bearbeitet und die Richtigkeit der zunächst nur sehr zurückhaltend ausgesprochenen Vermutungen bestätigt.” Willi Erzgräber, Literaturwissenschaftliches Jahrbuch der Görres Gesellschaft 33 (1991), 401.

Further reading:

Richard Utz

Sic et Non: Zu Funktion und Epistemologie des Sprichwortes bei Geoffrey Chaucer.” Das Mittelalter: Perspektiven mediävistischer Forschung 2.2 (1997): 31-43.

“Literary Nominalism in Chaucer’s Late Medieval England.” The European Legacy: Toward New Paradigms 2.2 (1997): 206-11.

“‘For all that comth, comth by necessitee.’ Chaucer’s Critique of Fourteenth-Century Boethianism in Troilus and Criseyde IV, 957-958.” Arbeiten aus Anglistik und Amerikanistik 21 (1996): 29-32.

“Nominalist Perspectives on Chaucer’s Poetry: A Bibliographical Essay.” Medievalia et Humanistica, N.S. 20 (1993): 147-73 (with William H. Watts).

“Philosophy.” In: Chaucer: An Oxford Guide. Ed. Steve Ellis. Oxford: Oxford UP, 2005. 158-73.

“‘As writ myn auctour called Lollius’: Divine and Authorial Omnipotence in Chaucer’s Troilus and Criseyde.” In: Nominalism and Literary Discourse: New Perspectives. Ed. Hugo Keiper, R. Utz, and Christoph Bode. Critical Studies, 10. Amsterdam: Rodopi, 1997. 123-44.

“Writing Alternative Worlds: Rituals of Authorship in Late Medieval Theological and Literary Discourse.” In: Creations: Medieval Rituals, the Arts, and the Concept of Creation. Ed. Nils Holger Petersen, et al. Turnhout: Brepols, 2007. 121-38.

“Negotiating the Paradigm: Literary Nominalism and the Theory and Practice of Re-Reading Late Medieval Texts.” In: Literary Nominalism and the Theory of Rereading Late Medieval Texts: A New Research Paradigm. Ed. R. Utz. Lewiston, NY: Edwin Mellen, 1995. 1-30.